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卡西尼號功成身退 締20年土星探測傳奇

中央社

2017-09-15 15:47:15

中央社 科技 / NOWnews

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(中央社坦帕15日綜合外電報導)美國國家航空暨太空總署(NASA)太空船卡西尼號(Cassini)在太空中飛行20年後,今天功成身退,墜落在土星,完成名留青史的任務。

法新社報導,科學家表示,卡西尼號讓我們瞭解今日有關土星的一切,並改變我們對太陽系其他星球和生命有關的看法。

這項國際性計畫斥資39億美元,來自27國的科學家參與其中,卡西尼號最後以每小時12萬700公里的速度衝入土星的大氣層。

NASA噴射推進實驗室(Jet PropulsionLaboratory)卡西尼號計畫經理麥茲(Earl Maize)說:「來自的卡西尼訊號已經不見。」

麥茲告訴任務控制中心的同仁:「我希望大家對於這項驚人的成就深感驕傲。這是一項不可思議的任務,一艘不可思議的太空船。你們所有人則是不可思議的團隊。」

卡西尼號和地球最後通訊時間是在美東時間上午7時55分。但卡西尼號大約在這個時間的一個半小時前開始墜落土星。由於地球和土星之間距離十分遙遠,訊號必須花這麼長的時間才能抵達地球。

卡西尼號在太空飛行約79億公里後,火箭燃料已經用罄,墜向這顆地球上肉眼可及的最遠行星。

讓卡西尼號自毀是為了防止對土衛六和土衛二造成損害。科學家希望這兩顆存在海洋的土星衛星保持原狀,以便未來探索,因為可能存在某種型態的生命。

除了卡西尼號外,還有其他3艘太空船曾繞土星飛行,包括1979年的先驅者11號(Pioneer 11),1980年代的旅行家1號和2號(Voyager 1和2)。但都沒像卡西尼號探究土星這麼詳盡。

卡西尼號1997年從美國佛羅里達州卡納維爾角(Cape Canaveral)發射升空,歷經7年的飛行抵達土星軌道,自此之後繞行土星13年。

卡西尼號繞行土星近300次,有許多重要發現。例如土星最大衛星土衛六(Titan,又稱泰坦衛星)地表存在液態甲烷海洋,土星的小衛星土衛二(Enceladus)表層下也有巨大海洋。

卡西尼號2005年釋出惠更斯(Huygens)探測器,降落在土衛六,創下首次,也是唯一這樣降落在外太陽系。

惠更斯是歐洲太空總署(ESA)、義大利太空總署和NASA的聯合計畫。

倫敦大學學院穆勒太空科學實驗室(MullardSpace Science Laboratory)行星科學小組負責人柯茲(Andrew Coates)說:「這個任務改變我們認為地球以外,那些地方可能有生命孕育的看法。」

「我們已經徹底重寫關於土星的教科書。」(譯者:中央社劉淑琴)1060915

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